La pensée économique est très ancienne. On y trouve des traces dès le XVIIIeme sciècle avant Jésus Christ dans le code d’Hammurabi. Sur cette stèle, on peut lire des articles régissant les prix et les salaires par exemple. Il ne s’agit toutefois pas ici de réflexion mais de codification, de règles.

A. La Grèce Antique

La réflexion économique apparaît en Grèce Antique et en Chine antique, là où la production marchande et l’économie monétaire semblent avoir été développées en premier.

En Europe, c’est donc la Grèce qui, en plus d’être à la source de science politique, se retrouve pionnière en matière économique. Thalès, Xénophon, Platon et Aristote sont les quatres grandes figures évoquées lorsque l’on traite des prémices de la pensée économique en Occident.

  • Thalès n’a jamais écrit sur l’économie mais son histoire personnelle est un exemple de l’idée de l’offre et de la demande, du monopole et de ses conséquences. Il loua tous les pressoirs à olives des régions de Milet et de Chios à bas prix, quand ils n’intéressaient personne. Quand advint le moment de la récolte, la demande en pressoirs se fit extrêmement importante. Thalès, qui détenait un monopole régional, put sous-louer les pressoirs aux conditions qu’il demandait, se plaçant par là à la tête d’une certaine fortune.
  • Xénophon, lui, est le premier à employer le terme de pensée économique et à y consacrer tout un ouvrage "L’Economique". Plus tard, Xénophon abordera des concepts tels que ceux de la demande et de la valeur des biens dans "Les Revenus". Ces ouvrages portent sur la manière de gérer un domaine agricole et sur l’économie domestique
  • Platon lui aborde l’économie comme gestion des biens et des personnes de la façon la plus juste possible. L’économie telle que vue par Platon cherche à régir la répartition des ressources. Platon s’intéresse plus à la cité qu’à l’individu. Il tire de son étude un modèle social et économique basé sur le collectivisme.
  • Aristote quant à lui consacra une place beaucoup plus importante à l’économie que ses comparses à tel point qu’il conservera une très grande influence durant toute la période médiévale, notamment grâce à la reprise de sa pensée par l’Eglise Catholique. Comme Platon, il condamne la chrématistique (pratique visant à s’enrichir toujours plus et à tout prix). Pour lui l’agriculture et le "métier" permettent de fonder une économie naturelle où les échanges et la monnaie servent uniquement à satisfaire les besoins de chacun. L’économie est l’art d’utiliser les ressources naturelles, totalement à l’opposé de l’art d’acquérir et de posséder. Aristote ne sépare pas l’économique du social. Il condamne la chrématistique qui substitue l’objet à la relation social et l’argent à l’objet. Ainsi, Aristote distingue l’économie naturelle (économique) et l’économie d’argent (chrématistique). Il fait également une différenciation entre valeur subjective et valeur commerciale d’un bien que l’on peut rapprocher des notions de valeur d’usage et de valeur d’échange qui apparaîtront chez Adam Smith au XVIIIeme siècle.

B. Moyen-Age (500-1500)

Le Moyen Âge voit un renouveau des échanges commerciaux et une multiplication des opportunités de profit. Les théologiens de l’époque ne s’attachent pas alors à décrire des mécanismes économiques mais cherchent à définir leur moralité, leur caractère licite ou illicite selon la morale chrétienne.Pour Saint Thomas d’Aquin (1225-1274), les marchands doivent pratiquer un « juste prix » découlant de la coutume et qui est censé les prévenir d’un enrichissement exagéré. L’activité commerciale doit être légitimée par un apport réel de richesse au produit via sa transformation, son transport ou à la limite par son caractère vital pour la survie du marchand et de sa famille. Il condamne par ailleurs le prêt à intérêt, car selon lui la reconnaissance de l’emprunteur ne doit pas se manifester par une récompense financière, mais par l’estime, la gratitude ou l’amitié.

C. Les Temps Modernes

La Renaissance et la découverte du nouveau monde mène à la naissance du capitalisme marchand. La doctrine mercantiliste apparait alors.

About these ads